Los Simpson nos ayudan a comprender mejor las leyes de Newton

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Los Simpson nos han acompañado desde finales de los años 80. Nos han entretenido con su ingenio y situaciones divertidas que no son sino el espejo de lo mejor y lo peor de nuestra sociedad. ¿Quién no tiene algo de Homer? Pero Los Simpson son mucho más que caricaturas, critica o denuncia social: sus capítulos son una ventana a lo que tienen de cotidiano los fenómenos de la física, los cuales son retratados (a excepción de las peripecias de “rasca” y “pica”) con más o menos fidelidad.

La visión de Homer

En los episodios de Los Simpson abundan caricaturas sobre todo tipo de situaciones y personas de la sociedad americana y en cierta medida también de nuestra sociedad. Para muchos de los espectadores no pasa inadvertido que también se retratan muchos principios de la física, a los cuales se hace referencia de manera más o menos explícita. Incluso aparecen cameos como Stephen Hawking o el mismísimo Sir Isaac Newton.

A lo largo de ya veinticuatro temporadas (se dice pronto) han aparecido múltiples referencias a fenómenos de la más diversa índole: relatividad y viajes en el tiempo, termodinámica, sistema métrico, hidrostática, fuerzas centrífugas….. pero sobre todo las leyes de la mecánica de Newton. Y no siempre es Lisa quien introduce dichos principios a base de disertaciones científicas, aunque sí que personifica el amor por la ciencia y el pensamiento ilustrado al que muy a menudo apelan los guionistas.

En uno de los más famosos capítulos, Homer se convierte en astronauta. No tarda mucho en liarla, ya que no se le ocurre otra cosa que abrir una bolsa de patatas fritas dentro de la nave espacial, cuando ya se encuentra en estado de ingravidez.

Pronto se pone de manifiesto la Primera Ley del Movimiento de Newton:

Todo cuerpo continúa en su estado de reposo o de movimiento, uniforme y rectilíneo, a menos que sea impelido a cambiar dicho estado por fuerzas ejercidas sobre él.

Al salir de la bolsa, las patatas fritas se desplazan por el interior de la nave sin ninguna fuerza que las detenga (excepto el rozamiento con el aire).

Homer trata de solucionar el problema y se da impulso para comerse las patatas. Este impulso hace que se desplace con una inercia que es función de su masa (¡y Homer tiene mucha masa!). La Segunda Ley del Movimiento de Newton da la medida de la fuerza resultante:

La variación del movimiento es proporcional a la fuerza motriz aplicada y tiene lugar en la dirección de la recta sobre la cual se aplica dicha fuerza.

Todo va bien hasta que, otra vez sin fuerza alguna que le detenga (ya que el rozamiento con el aire es una fuerza insignificante frente a la que resulta de la masa de su cuerpo en movimiento), se dirige de manera irremisible hacia la colonia experimental de hormigas, resultando en la rotura del cristal y montando un lio considerable.

En otro de los episodios, Bart se hace por un dólar con una fábrica abandonada y convence a Milhouse para que sea su empleado. Cuando Bart entra por primera vez en el recinto, empieza a hacer trastadas y una de ellas retrata de manera muy gráfica la Tercera Ley del Movimiento de Newton:

A cada acción se opone siempre una reacción igual; o sea, las acciones mutuas entre dos cuerpos son siempre iguales y dirigidas hacia partes contrarias.

Tercera ley de Newton

El material expulsado por el extintor ejerce una acción en un sentido que es respondida por un desplazamiento de Bart sentado sobre la silla en sentido contrario. El movimiento continuará hasta que el extintor deje de funcionar o hasta que la silla se detenga por efecto del rozamiento de las ruedas por el suelo (además, en menor medida, del rozamiento con el aire).

Sin embargo, pocos capítulos aluden de manera tan explícita a un principio de la física como en el capítulo 11 de la vigésima temporada, en que el Director Skinner salva a Ralf de ser aplastado por pianos que caen de un contenedor suspendido por una cuerda. Skinner se vale del Principio de Conservación del Momento Angular, el cual se deduce directamente de las tres leyes del movimiento de Newton .

El momento angular para un cuerpo rígido que rota respecto a un eje, es la resistencia que ofrece dicho cuerpo a la variación de la velocidad angular, o velocidad de rotación. Una vez que Skinner induce el movimiento de rotación del contenedor, éste tiende a continuar girando.

Hay un concepto de la física que se menciona muy a menudo y al cual se hace referencia al hablar del sentido de rotación del agua al salir por un desagüe: la Aceleración de Coriolis.

En el capítulo Bart contra Australia, Bart pierde una carrera con Lisa echando cosas por el WC. Lisa le explica que es debido al efecto Coriolis, el cual se manifiesta por encontrarse sobre la superfície de la tierra, que está a su vez en rotación y concluye que en el hemisferio sur, el desagüe gira en sentido contrario. Bart no le cree y hace una llamada a Australia para comprobarlo, provocando un conflicto diplomático que lleva a toda la familia a viajar al quinto continente.

La realidad es que el efecto Coriolis, que es un término que aparece al describir el movimiento en un sistema de refencia no inercial, sí tiene un efecto en la rotación de las borrascas (que sí giran en sentido contrario según el hemisfero) o en la deriva del desplazamiento de los aviones, pero no es la causa real del sentido de giro de los desagües, sobre el que ejerce muy poca influencia. En este caso y sin que sirva de precedente, la pequeña Lisa no está en lo cierto…

Son sólo algunos ejemplos de las múltiples referencias que los episodios de los Simpson hacen a situaciones que se explican con principios de la física, tanto es así que hay muchos artículos escritos por profesores para motivar a los alumnos e incluso libros sobre el tema, entre los que destaca de manera especial La ciencia de Los Simpson el escrito por Marco Malaspina.

¿Habías caído en la cuenta de las referencias a la física en Los Simpson? ¿Cuál es tu capítulo favorito?

Archivado en Física, Mecánica, Newton, The Simpsons
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